Libre después de 15 años en prisión por crimen que no cometió

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    Libre después de 15 años en prisión por crimen que no cometió
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    Han pasado 23 años desde que Christopher Wickham vio el océano o realizó un viaje más allá de las fronteras de Utah que duró más de un día o dos.

    Pasó casi 15 años en la prisión estatal de Utah. Y desde su liberación en 2011, sus viajes han estado restringidos por reglas que debe seguir como delincuente sexual condenado.

    Pero todo eso está cambiando ahora.

    Con la firma de un juez el martes, Wickham ha sido declarado inocente de abusar sexualmente de una niña de 16 años hace más de dos décadas.

    Ya está fuera del registro de delincuentes sexuales, y sus antecedentes penales han sido borrados. Y se le pagará más de $ 615,000 para compensar el tiempo que perdió mientras estaba tras las rejas.

    Es una decisión que ha restaurado libertades que no ha podido disfrutar durante gran parte de su vida. Puede hacer un largo viaje por carretera con su esposa. Tal vez incluso conseguir un pasaporte y salir del país.

    Días después de su exoneración, Wickham dice que se está preparando para unas largas vacaciones.

    Después de pasar año tras año en una celda de la prisión, Wickham dijo que nunca perdió la esperanza.

    Y esta semana, el juez de distrito tercero Royal Hansen firmó la orden, marcando el final de un largo camino para Wickham. Oficialmente es un hombre inocente.

    "Es surrealista", dijo. "Es, finalmente, el otro extremo de lo que estabas esperando. Por supuesto, esperas que nunca tarde tanto. Pero al menos sucedió.

    Era el 27 cumpleaños de Wickham el 29 de diciembre de 1995.

    Estaba planeando tener algunos amigos en su dúplex del condado de Salt Lake para celebrar, e invitó a algunas personas que había conocido en el centro comercial el día anterior. Algunos eran jóvenes adolescentes, fugitivos que no tenían un lugar para quedarse. Wickham ofreció su lugar para pasar la noche.

    "En todo el grupo con el que salía, tendemos a cuidarnos unos a otros", dijo. "Porque hemos pasado por cosas en las que estás atrapado en el frío. No querrás dejar que alguien más haga eso ".

    Es una decisión que Wickham cuestiona ahora.

    Entre ese grupo había una niña de 16 años que había huido de un centro de tratamiento residencial para jóvenes. Su acusación luego definiría la vida de Wickham en los años venideros. Pero esa noche, Wickham no vio signos de problemas. Lo único malo que sucedió, hasta donde él sabía, ocurrió después de que él había dejado su propia fiesta. Estaba en un automóvil lleno de personas cuando su amigo se metió en un poste de luz. Wickham no llevaba puesto el cinturón de seguridad y su rostro se estrelló contra el parabrisas.

    Después del accidente, volvieron brevemente a la casa de Wickham, antes de darse cuenta de que necesitaba más ayuda médica. Pasó el resto de la noche en un hospital.

    Entonces, cuando un detective lo contactó semanas después, pensó que se trataba del accidente automovilístico. Pero estaba investigando algo mucho más serio: la niña de 16 años había acusado a Wickham y a otro hombre, Robert Daniel Pliego, de retenerla mientras se turnaban para tener relaciones sexuales con ella.

    "Le dije:" ¿Me estás tomando el pelo? ", Recordó. "No hay forma. Dije que no estaba allí. Dije que estaba en el hospital ".

    Pero fue arrestado semanas después, esposado por la policía mientras caminaba hacia la tienda con su pequeña hija encaramada sobre sus hombros.

    "Eso fue terrible", dijo.

    Pero Wickham tenía fe en el sistema de justicia. Sabía que esto era solo un malentendido. Pero luego llegó su juicio, donde la adolescente testificó en detalle gráfico sobre cómo Wickham y Pliego la habían agredido.

    Wickham recuerda estar algo confundido mientras escuchaba su testimonio. Se preguntó si tal vez ella había sido maltratada en su casa por dos hombres, pero estaba equivocada de que era él.

    Wickham había rastreado sus registros médicos que mostraban que estaba en el hospital, pero su abogado no los presentó al jurado en el juicio. Y no testificó en su propio nombre siguiendo el consejo de este abogado.

    Después de deliberar durante una hora más o menos, el jurado lo encontró culpable. Posteriormente fue sentenciado a 20 años de prisión perpetua.

    "Casi no podía creerlo", dijo. "Es como si no fuera real".

    Cuando fue a la prisión por primera vez, Wickham se sintió entumecido. Extrañaba a su hija, quien era su mundo. Pero a medida que pasaban los años, fue a la escuela y aprendió carpintería. Fue a la iglesia e intentó mantener una actitud positiva.

    Y durante todo esto, Wickham mantuvo su inocencia y luchó por su liberación.